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La Exposición Universal de 1889 en París celebró el centenario de la Revolución Francesa y mostró avances tecnológicos y nuevos materiales de construcción, cuyo mayor ejemplo fue la recién terminada Torre Eiffel. La exposición atrajo exhibiciones de muchos de los países recién independizados de América Latina, para quienes los pabellones nacionales representaban una oportunidad para afirmar su identidad y lograr visibilidad global.

La participación de México en las exposiciones mundiales europeas comenzó en la década de 1860, pero su presencia se hizo significativa solo en la feria de París de 1889. De hecho, París 1889 sería la mayor participación internacional y la más costosa de México, fue demasiado cara, incluso mayor que la de la feria de París de 1900. El pabellón mexicano fue maravilloso, ya que sus diseñadores incorporaron características arquitectónicas prehispánicas en un esfuerzo por establecer un estilo nacional, el mexicano moderno.

Los constructores del pabellón de México, realizaron su obra con habilidad consumada, supieron amalgamar la arquitectura prehispánica con los materiales más modernos: el hierro, el bronce y el acero. El armazón del edificio de hierro aparente salido de los talleres parisinos de Cail, había sido tan bien utilizado que daba la impresión de una restauración arqueológica exacta, tanto que si Nezahualcóyotl resucitara creería hallarse en su tiempo.

El edificio parisino representaba la piedra del sol en la cúspide de donde emanaba Tonatiuh, Huehueteotl, Tlaloc, Chalchihuitlicue, Xochiquetzal, Camaztli y Yucatecuhtli. Finalmente, para personificar con sus fundamentales acontecimientos la antigua historia mexicana, se colocaron  dos grupos; en uno al rey Izcoatl, verdadero fundador de la nacionalidad y de la monarquía, hábil conquistador y prudente político, que sacó a su tribu de la esclavitud para hacerla poderosa.

A los lados se hallaban sus contemporáneos Netzahualcoyotl, el rey poeta, y Totoquihuatzin, representantes de la triple alianza de México, Texcoco y Tacuba, que tanto poderío llegó a alcanzar en las conquistas de los reyes mexicanos. En otro grupo se encuentra el heroico cuento trágico de la monarquía mexicana: Cacama, Cuitlahuac y Cuauhtemoc, el rey de Texcoco, valiente mártir durante la defensa de México, el segundo, el popular héroe de la noche triste, el vencedor de Cortés en su retirada por Popotla y por ultimo la mas grande figura antigua del heroísmo nacional, el último emperador de México.

Quedan pocos rastros de la participación de México en el Crystal Palace de Londres de 1851. Aunque algunos productos y expositores privados vinieron de México, aparentemente no asistió ninguna comisión oficial mexicana. Las antigüedades mexicanas, los productos naturales y los pueblos exóticos se habían exhibido especialmente en Londres, donde el naturalista y empresario William Bullock organizó una exhibición mexicana inclusiva en 1824.

En la exposición de París de 1855, se exhibieron algunos productos mexicanos, aunque el caos económico y político de México no permitió una participación significativa. Sin embargo, el gobierno mexicano nombró una comisión para representar a la nación en la exposición de 1855.

Pedro de Escandón, jefe de la comisión, afirmó que la grandeza de México debería ser admirada, no solo por la «naturaleza tropical», que era uno de sus «agentes industriales más poderosos», sino también por el potencial que desarrollaría el país si «fuera capaz de dedicarse con calma al progreso y al desarrollo «.

México tuvo 107 expositores en 1855, en contraste con los 130 de Estados Unidos, 7 de Guatemala, 6 de Argentina y 4 del Imperio Brasileño. Las exhibiciones mexicanas fueron en gran parte muestras de productos minerales y agrícolas. Además, se exhibieron cinco máquinas de fabricación de cigarrillos, al igual que los planos de una máquina musical que simultáneamente producía sonido y transcribía notas musicales.

Todas las máquinas fueron inventos de Juan Nepomuceno Adorno, un peculiar inventor mexicano que siguió presentando todo tipo de inventos a las autoridades mexicanas durante las décadas de 1860 y 1870, desde armamento, dispositivos de contabilidad y planes hidráulicos para la Ciudad de México, hasta una «máquina caleidoscópica».

Para evitar la falsificación de documentos oficiales, México también exhibió la silla que Mariano Arista le había dado al Príncipe Alberto de Inglaterra. Con todo, la presencia de México en París 1855, aunque algo débil e insignificante, lanzó la exhibición simbólica y propagandística de lo que se convertiría en los aspectos principales de la presencia de México en ferias internacionales posteriores: minería, agricultura y productos y pueblos nativos.

La evidencia de la participación mexicana en las ferias mundiales europeas entre 1855 y 1867 está dispersa, por lo que es difícil dibujar una imagen clara de la naturaleza de su participación. Se exhibió un edificio de estilo mexicano prehispánico en la exposición universal de París de 1867. Así como Napoleón el Grande había enviado una comisión arqueológica con el ejército que invadió Egipto, Napoleón III envió una comisión científica francesa a México durante el intervención.

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Este grupo científico delineó y copió, entre otras ruinas prehispánicas, el templo de Xochicalco. El modelo resultante, construido por intereses privados franceses, se exhibió en París en 1867 para demostrar que «existe así una vida social y un arte en México, sobre el cual los europeos han puesto su pie». Pocos rastros de la participación de México en la feria de este mundo permanecen.

Once años después, París organizó otra exposición universal. A pesar de los esfuerzos franceses para alentar la participación de México, Ignacio L. Vallarta, entonces Secretario de Relaciones Exteriores, se opuso firmemente a la asistencia debido a la continua tensión en las relaciones franco-mexicanas a raíz de la intervención francesa de la década de 1860. Las complicaciones diplomáticas hicieron imposible que Francia invitara oficialmente a México a asistir a la feria mundial de París de 1878.

México participó en varias ferias mundiales europeas y americanas posteriores, en particular la feria hispana de 1883 en Buenos Aires y la feria de Berlín del mismo año. En líneas similares, las exposiciones mexicanas temporales y permanentes de este tipo en ciudades europeas y americanas se hicieron bastante comunes durante las últimas dos décadas del siglo XIX.

Las exhibiciones mexicanas a menudo se vieron obligadas a competir con otras exhibiciones latinoamericanas, tanto que el funcionario mexicano Mariano Bárcena se quejó en 1889 de que «para México, es inconveniente confundir sus productos con los de otros países y establecer la competencia en un país tan limitado. terreno como el que se ofrece actualmente «.