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Comenzaba el Siglo XVIII y España era la primera potencia mundial, el primer imperio que regía de la mano de su aliado Francia las colonias o virreinatos en América, la Nueva Francia se financiaba con deuda privada proveniente de la Compañía del Mississippi, en el cual la nobleza, principalmente las mujeres, quienes no tenían derechos sobre la tierra y guiadas por la avaricia invirtieron fortunas en las empresas de conquista de la Corona.

La Compañía de los Mares del Sur fue fundada en 1711, siguiendo el esquema francés por el Tesorero de la Corona de Inglaterra Lord Robert Harley y John Blunt. En esta época, la mayoría de las Américas estaban colonizadas por España, Francia y Portugal, así que los ingleses usaron el término «Mares del Sur» para referirse a América del Sur y otras tierras ubicadas en las aguas circundantes.

Robert Harley fue responsable de crear un mecanismo utilizado para financiar la deuda del gobierno británico en la que se incurrió durante la actual Guerra de Sucesión Española de 1701-1713. Debido a que el estatuto del Banco de Inglaterra se estableció como el único banco de acciones conjuntas, Harley no pudo establecer un banco. Sin inmutarse, Harley estableció lo que parecía ser una empresa comercial, pero la actividad comercial principal de la empresa era financiar la deuda del gobierno para financiar guerras.

El gobierno británico creía que ofreciendo derechos comerciales exclusivos con las colonias españolas sería un incentivo efectivo para convencer al sector privado de asumir las deudas de guerra del gobierno. Los fundadores de La Compañía de los Mares del Sur y el gobierno pudieron convencer a los accionistas de asumir un total de £ 10 millones en deuda del gobierno a corto plazo a cambio de las acciones de la compañía.

A cambio, el gobierno otorgó a los accionistas una anualidad continua, pagando un total de £ 576,534 cada año, o un préstamo perpetuo de £ 10 millones con un rendimiento del 6%. Este acuerdo resultó en un flujo constante de ganancias para los nuevos accionistas. El gobierno tenía la intención de financiar los pagos de intereses mediante la aplicación de aranceles a los bienes importados de América del Sur.

Cuando se firmó el Tratado de paz de Utrecht al final de la Guerra de Sucesión española en 1713, los derechos comerciales de la Compañía de los Mares del Sur finalmente se pusieron por escrito: el derecho de suministrar esclavos a las colonias españolas y enviar un barco comercial por año. Estos derechos comerciales formalizados fueron una decepción para Robert Harley, ya que no eran tan extensos como había esperado originalmente cuando fundó la compañía en 1711.

En 1717, la Compañía de los Mares del Sur había asumido una deuda gubernamental adicional de £2 millones. Para entonces, el gasto gubernamental para el Reino Unido había alcanzado £ 64.4 millones, que el gobierno pudo pagar al reducir la tasa de interés de su deuda. Durante este tiempo, los accionistas de South Sea Company continuaron recaudando un flujo confiable de ganancias.

Aunque las acciones de la Compañía de los Mares del Sur se dispararon, la rentabilidad de la compañía fue mediocre en el mejor de los casos, a pesar de las abundantes promesas de crecimiento futuro por parte de los directores de la compañía. Las acciones subieron a £1000 por acción en agosto de 1720 y finalmente alcanzaron su punto máximo a este nivel antes de caer y desencadenar una avalancha de ventas.

La venta masiva de acciones de la Compañía se vio exacerbada por un plan que John Blunt había instituido a principios de año con el fin de aumentar los precios de las acciones. El plan implicaba que la Compañía de los Mares del Sur prestara dinero a los inversores para comprar sus acciones, lo que significaba que muchos accionistas tenían que vender sus acciones para cubrir la primera cuota de pagos del plan.

A medida que los precios de las acciones de la Compañía de los Mares del Sur y otras compañías de “burbuja” se derrumbaron, los especuladores que habían comprado acciones a crédito se declararon en quiebra en poco tiempo. El estallido de la Burbuja resultó en un contagio que hizo explotar una burbuja concurrente en Amsterdam, así como la burbuja del Esquema de Mississippi en Francia.

Cuando los precios de las acciones de South Sea Company alcanzaron las lamentables £150 por acción en septiembre de 1720, los bancos y orfebres se declararon en bancarrota porque no pudieron cobrar los préstamos que habían otorgado tanto a personas comunes como a aristócratas recientemente en bancarrota.

Incluso Isaac Newton perdió una fortuna de £ 20,000 (equivalente a alrededor de £ 268 millones en valor actual) en acciones de la Compañía de los Mares del Sur, lo que le hizo comentar:

«Puedo calcular el movimiento de las estrellas, pero no la locura de los hombres» 

La indignación de los inversores llevó al Parlamento a abrir una investigación y se implementó una serie de nuevas medidas para restablecer la confianza y las propiedades de los directores de la compañía fueron confiscadas en un intento de remunerar a los inversores.

Las acciones restantes de South Sea Company se asignaron a East India Company y al Banco de Inglaterra. Se hizo una propuesta en el Parlamento para colocar a los banqueros en sacos llenos de serpientes y arrojados al río Támesis, algo que nunca ocurrió.