William Knight, nacio en 1800 en Annapolis, Maryland, se graduó como médico y ejerció en Baltimore, Maryland, su salario de doctor le permitió aventurarse en el comercio de pieles y al ser un aventurero por naturaleza emigro a Mexico, durante la oleada migratoria que venía estableciéndose desde hace mucho tiempo al huir de la guerra civil.

Se mudo a Santa Fe, Nuevo México donde se convirtió en ciudadano mexicano, posteriormente emigró a la reciente erigida capital de de Alta California, Los Ángeles en 1841 y en 1843 se mudó al norte del estado donde construyó su casa y fundó la ciudad de Knights Landing, cerca del rio Sacramento; posteriormente compró un ferry que puso al servicio de los comerciantes de pieles y gentes para cruzar el río Sacramento.

Durante la guerra de México con Estados Unidos en 1846, el teniente mexicano Francisco de Arsi, secretario del Gobernador de Alta California, Jose Castro usó el ferry del Dr. Knight para cruzar el río Sacramento con 250 caballos; la esposa de Knighs, Carmel, se ganó la confianza del teniente y este le confió el secreto de su misión, que era proveer de los corceles a la milicia mexicana para atacar al General Freemont (comandante del ejército estadounidense) y expulsar a los americanos de Alta California. Carmel le conto a su esposo, quien informo a Freemont con prontitud y en la confluencia de los ríos Feather y Yuba fue capturado el teniente junto con sus caballos.

La captura del teniente Arci y los caballos fue el primer golpe de la Revuelta de la Bandera del oso. Después esto, un grupo de 20 soldados intrusos se dirigió al pueblo de Sonoma, llegando silenciosamente cerca del amanecer del domingo 14 de junio de 1846 y sin disparar un tiro, tomaron el control capturando a los líderes y oficiales mexicanos, incluido el general Mariano Vallejo.

La sublevación de los americanos en la Revuelta de la Bandera del Oso fue realizada por un puñado de colonos que se sublevaron a las autoridades e izaron la Bandera del Oso Grizzly en el cuartel mexicano de Sonoma. El Dr. Knight y su esposa Carmel desempeñaron un papel vital en la Revuelta, la misma que es tomada como un símbolo de fuerza y resistencia inquebrantable de los colonos que invadieron México.

Formaron la Bandera del Oso Grizzly con tela de algodón, franela roja y jugo de mora, posteriormente un puñado de 33 hombres, incluido el Dr. William H. Knight, proclamó a California una República libre e independiente.

El descubrimiento de oro en el aserradero de John Sutter en Coloma dio origen a la fiebre del oro en la primavera de 1849, derivado de esto el visionario Dr. Knight trasladó a su familia a un sitio rico en oro en el río Stanislaus, donde fundaría otra ciudad, Knights Ferry, estableciendo un cruce de ferrys (transbordadores) al servicio de los mineros.

El Dr. Knight se asoció con un local, James Vantine, y con la ayuda de un viejo barco ballenero, creó un ferry que sería el elemento básico de los negocios en Knights Ferry. Ubicado convenientemente entre el puerto de Stockton y las estribaciones de la Sierra, que en ese momento eran ricas en oro, Knights Ferry se convirtió en un punto importante para cruzar el río.

Durante la fiebre del oro el Dr. Knight vio ganancias de hasta $ 500 dólares por día que en cifras actuales equivalen a más de 12,000 dolares diarios, una vida de éxitos que comenzó como médico en Maryland, comerciante de pieles, empresario de ferrys y fundador de la República de California, en medio de  la fiebre del oro fue asesinado a tiros por la espalda en el centro de la ciudad que fundó.

Se cree que fue un emisario del gobierno mexicano, fue quien lo ejecutó por traición a su patria adoptiva; el único testigo del asesinato comentó que fue «uno de los asesinatos más sangrientos» que jamás haya presenciado en su vida.